우리는 공룡에 대해 얼마나 많이 알고 있을까?

우리는 공룡에 대해 얼마나 많이 알고 있을까?, 시보드 블로그

우리는 공룡에 대해 얼마나 많이 알고 있을까?


공룡은 18세기에 처음 발견되었다. 발굴 장비가 점점 개발되면서 공룡에 대한 사실은 공상 과학 소설보다 더 흥미로워 졌다. 

‘쥬라기 공원’과 달리 공룡의 DNA는 단순히 고대에 살았던 모기로 접근할 수 있는 것이 아니다. 오히려 고생물학자들은 공룡 화석을 더 중요하게 여기며 화석을 통해 공룡이 어떻게 살았는지, 어떤 행동을 했는지 알아낸다. 발견된 화석은 미래 연구에도 지대한 영향을 미친다. 

공룡은 이미 멸종했지만 그들이 남긴 유전자는 우리가 미래로 가는 길의 이정표가 되고 있다. 자연사 박물관의 정보를 바탕으로 공룡에 대한 모든 것을 알아보자. 

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공룡은 어디에서 온 것일까?


최초의 공룡은 현재의 남아메리카 대륙에서 시작되었으며 대륙이 판개아(Pangaea)라 불리는 거대 육지였을 때 전세계로 퍼져나갔다. 

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공룡알


과학자들은 화석화된 둥지를 통해 공룡이 낳은 알의 수와 배열 방식을 연구한다. 화석을 통해 공룡이 알을 낳는 방식과 육아 전략을 찾아낸다. 

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발자국


발자국은 공룡의 이동 속도를 계산하는 중요한 발견이다. 다리의 수와 보폭을 이용해 공룡의 크기 및 걷는 방법을 알아낼 수 있다. 

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공룡의 대변


그렇다. 코프로라이트(Coprolite)라고 불리는 이 화석화된 공룡 대변 조차 공룡을 이해하는데 도움이 된다. 공룡의 대변은 이들이 무엇을 먹었는가를 알 수 있는 자료이다. 어두운 부분은 식물 조각으로 공룡이 초식 동물이었을 가능성을 나타낸다. 

(Photo: Wikimedia/CC BY-SA 4.0)

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다른 단서


내장 내용물, 피부 조각 및 골격 화석 또한 좋은 증거이다. 

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골격 화석


골격에 대한 자세한 검사는 뼈가 어떻게 맞춰지고 움직이는지를 보여준다. 고생물학자들은 때때로 분리된 뼈조각을 맞추기 위해 다른 동물들의 해부학 지식을 참고하기도 한다. 

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골격 화석


운이 좋으면 고생물학자들은 공룡이 죽은 위치에서 화석화된 유물을 발견한다. 이 화석을 통해 서로 옆에 있는 뼈와 관절이 어떻게 작동하는지를 확인할 수 있다. 

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골격 화석


– 뼈의 거친 부분과 자국은 근육, 연골 및 인대의 위치를 찾는데 사용된다. 

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식습관


공룡의 이빨 모양은 각 개체들의 식습관을 보여준다. 분석을 통해 공룡이 무엇을 어떻게 먹었는가에 대한 단서가 되는 마모 자국과 긁힘을 찾아낼 수 있다. 

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과학적인 기술


특히 회전 X-레이와 컴퓨터 단층 촬영 스캐닝을 사용해서 내부 및 외부 해부학의 3D 모델을 구축한다. 공룡 뼈를 스캔해 뇌 모양 및 공기가 채워진 주머니의 존재를 확인할 수 있다. 

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CT 스캔의 장점


연구원들은 뼈의 가상 모델을 만들어 실제 화석으로 할 수 없는 검사를 시행한다. 다양한 프로그램을 접목한 이 가상 모델은 근육과 피부 조직을 통해 다시 태어난다. 

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공룡의 성장 속도


나이테와 마찬가지로 공룡 뼈의 얇은 부분을 조심스럽게 절단해 현미경으로 관찰하면 공룡의 성장 과정 및 속도를 알 수 있다. 

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성장 속도


티라노사우루스와 같은 큰 개체는 30년 안에 가장 큰 크기로 자란다. 인간처럼 공룡도 청소년기에 가장 많이 성장한다. 

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외모


일부 잘 보존된 공룡 화석은 피부, 근육 및 내부 장기와 같은 연조직의 증거를 포함해 공룡 생물학과 외모에 대한 중요한 단서를 제공한다. 

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단단한 갑옷


화석화된 일부 피부 조직은 공룡의 가죽 같은 피부에 갑옷 처럼 보이는 자갈 모양 조직이 있었다는 것을 보여준다. 

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깃털


일부 화석(사진은 카우딥테릭스)은 많은 육식 공룡들이 두꺼운 깃털로 뒤덮여있었다는 이상한 사실을 보여준다. 

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새 = 공룡?


새가 깃털이 달린 작은 육식 공룡이라는 주장은 실제로 지난 20년 동안 입증되었다. 

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새 = 공룡?


새는 공룡이다! 새는 공룡 가계도에서 작은 부분에 속하지만 직접적으로 고대의 유전자 유산을 지니고 있다. 즉, 새의 유전자는 공룡에서 온 것이다. 

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새 = 공룡?


과학자들은 오늘날 새들이 치아를 형성하기 위한 휴면 유전자를 지니고 있으며 일부 살아있는 새들은 이 유전자 발현을 시도하고 있다는 것을 알아냈다. 새들이 공룡의 부리와 긴 꼬리를 가질 수 있을까? 

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공룡은 왜 사라졌는가?


공룡은 6천 6백만 년 전에 멸종되었지만 그 전에 1억 6천만 년 동안 지구에 존재했다. 참고로, 인간의 조상은 6백만 년 전에 등장했으며 현대 호모사피엔스는 약 20만 년 동안에만 진화를 거듭했다. 

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미스터리한 멸종


백악기가 고생대로 넘어가면서 지구상에 있는 생물 3/4가 멸종했다. 하지만 과학자들은 대량 멸종 사태의 이유를 찾아내지 못하고 있다. 이들은 두 가지 강력한 가설을 내세웠다. 

 

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첫 번째 이론: 운석 이론


가장 잘 알려진 이론 가운데 하나는 1980년에 루이스와 윌터 알바레즈가 제안한 운석 이론이다. 거대한 산 크기의 운석이 떨어져 지구의 대기가 바뀌었으며 이로 인해 생명체가 멸종했다는 이론이다. 

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이유


주요 증거는 바로 다량 함유된 금속 이리듐이다. 공룡 화석이 있는 암석층을 분석하면 지구에는 드물지만 운석에 많이 포함된 금속 이리듐이 포함되어 있다. 

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더 많은 증거


과학자들은 또한 멕시코의 유카탄 반도 해안에서 왼쪽 상단에 희미하고 짙은 녹색의 약 93마일 너비의 둥근 모양을 발견했다. 거대하게 파인 칙술루브 운석 충돌구는 공룡 멸종의 한 증거로 여겨지고 있다. 

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끔찍한 사건


충돌구를 조사한 과학자들은 운석의 영향으로 막대한 양의 가스와 기화된 암석이 대기를 덮었을 것이라고 추측했다. 운석 충돌 후 텍타이트라는 작은 유리 조각이 떨어졌는데 이 조각들이 공룡 화석에서 발견되었다. 

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두 번째 이론: 화산 폭발


다른 과학자들은 6천만 년-6천 5백만 년 전 사이에 거대한 화산 분출이 있었다고 추측한다. 특히 데칸 트랩으로 알려진 인도의 고대 용암이 백악기의 끝과 일치한 시점에 분출했다고 가정한다. 

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치명적인 가스 방출


현재, 화산암의 두께는 1,828 m 이며 거의 518,000 제곱 미터를 덮고 있다. 이러한 폭발적인 사건은 지구의 기후를 극적으로 변화시킨 막대한 양의 유해 가스를 방출했을 것이다.  

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더 많은 증거


일부의 연구에 따르면, 지구의 기온은 운석이 떨어지기 전부터 변화하고 있었으며 공룡의 개체수 또한 천천히 감소하고 있었다고 한다. 진행중인 화산 폭발은 거대한 운석이 떨어지는 것보다 더 흔하게 발생할 수 있다. 

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두 가지 모두 발생했다?


만약 화산 폭발과 운석 충돌이 모두 발생했다면 공룡은 더 이상 지구에 살아갈 수 없었을 것이다. 

 

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